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Olá.

Gostaria de saber se por volta de e cerca de têm o mesmo sentido.

Por exemplo, nos seguintes casos, um pode ser substituído pelo outro?

Finalmente irá para o Sul, onde ficará cerca de cinco dias.

Ela dis que o médico virá por volta das 17h.

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As expressões são próximas, mas por volta de é mais usada com pontos/instantes e cerca de com durações e outras quantidades.

O espetáculo terminou por volta / cerca das duas da manhã.
Ele chegou por volta / cerca da hora de jantar.
As primeiras batatas são colhidas por volta / ?cerca de Abril.
Apercebi-me do problema por volta / ?cerca de 1998.
O primeiro golo foi marcado por volta / ?cerca da marca dos 15 minutos.
Garcia tomou o comando da corrida por volta / ?cerca da marca dos 20 km.

Com horas, cerca é perfeitamente aceitável (ainda que preferisse por volta de), mas os outros casos parecem-me mais marginais.

Com durações, cerca parece-me uma melhor opção, talvez por frequentemente ser precedido de outra preposição, mas por volta também é possível.

Conheço-o há cerca / por volta de dois anos.
Entreteve-se a «brincar» com a bola durante cerca / por volta de 15 minutos.
Vou-me encontrar com ele dentro de cerca / por volta de 15 minutos.

Com outras quantidades, cerca é também preferível:

Residem na vila cerca / por volta de dois mil habitantes.
A notícia foi mal recebida pelos cerca / ?por volta de 600 barcos espanhóis.
Estão aqui atracados cerca / por volta de 600 barcos.

Parece-me difícil dizer pelos por volta de. Novamente, a existência de uma preposição parece-me favorecer cerca.

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As duas expressões são equivalentes e não vejo nenhuma diferença entre as expressões "por volta de cinco dias" ou "cerca de cinco dias", às quais eu acrescentaria ainda "uns cinco dias" e "mais ou menos cinco dias". São todas equivalentes quando nos referimos a quantidades aproximadas.

O segundo exemplo não se refere a uma quantidade, mas a um momento específico. Nesse caso, eu diria apenas "por volta das 17h", "umas 17h" ou "mais ou menos às 17h", mas não usaria o "cerca de".

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