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TL;DR: Não há dúvida de que estas duas palavras guardam bastante similaridade entre si, e podem até ser sinônimas em muitos contextos, mas qual é a regra geral que determina o uso preferencial de uma e não da outra?

Contexto

A dúvida surgiu quando, ao consultar um livro antigo de algoritmos, o tradutor escolheu a expressão casamento perfeito para expressar o significado de perfect matching, um algoritmo que busca agrupar em duplas todos os elementos de um conjunto, respeitando os requisitos de cada elemento. O livro dava como exemplo o casamento entre um grupo de doze alunos, sendo seis de cada gênero, com o objetivo de formar casais de alunos.

Esta tradução é bastante incomum, sendo a norma geral as expressões emparelhamento perfeito ou acoplamento perfeito. Isto porque, apesar dos alunos formarem casais, os elementos de outros conjuntos não necessariamente os formam. Por exemplo, é possível formar pares cliente-fornecedor, mas usar a expressão casal cliente-fornecedor me soa bastante estranho. Casais, portanto, seria um caso bastante específico dentre as possibilidades de pares formados pelo algoritmo.

Os dicionários Aulete, Aurélio e Priberam listam estas como definições do verbete casal: (ênfases minhas)

ca·sal (latim casalis, -e, relativo à quinta, à casa)

substantivo masculino

  1. Par formado por macho e fêmea.
  2. Par formado pelos cônjuges.
  3. Conjunto de duas pessoas que têm uma relação sentimental e/ou sexual.
  4. Propriedade rústica menos importante que a quinta.
  5. Pequena povoação. = LUGAREJO
  6. Conjunto formado por duas coisas iguais ou semelhantes. = PAR

E estas definições para o verbete par: (Aulete, Aurélio, Priberam)

par (latim par, paris, igual, semelhante, macho ou fêmea de um par, esposa, marido, par, casal)

substantivo masculino

  1. Conjunto de duas pessoas, particularmente, marido e mulher.
  2. Sociedade de dois. = DUPLA, PARELHA
  3. Cada uma das pessoas que constituem uma dupla na dança.
  4. Pessoa igual a outra em posição social.
  5. O macho ou a fêmea de um casal de aves.
  6. Conjunto de dois objetos da mesma espécie.
  7. Peça de vestuário ou utensílio composto de duas partes iguais.

Pelas definições dos dicionários, fiquei com a impressão de que casal indicaria um relacionamento romântico, enquanto par seria usado nas demais situações. No entanto, o uso corrente parece legitimar o emprego de casal para contextos onde os elementos não parecem estar associados desta forma:

Segundo informações do site CGN, uma mulher de 46 anos foi presa pela polícia acusada de estuprar os próprios filhos, um casal de nove e doze anos de idade. A prisão foi realizada na manhã desta quinta-feira (26), em Curitiba, no Paraná.

Na notícia, "casal de filhos" indica que não somente são duas crianças, como também é um menino e uma menina.

Brasil 1995 - Casal de moedas 10 centavos e 25 centavos da rara série FAO

No leilão, "casal de moedas" indica que não somente são duas moedas, mas que, juntas, elas formam uma combinação única e completa.

Nestas duas situações, embora o uso de par não causasse uma alteração profundamente significativa no sentido, a palavra casal contém mais significado do que simplesmente "conjunto de dois semelhantes". Seriam estas exceções à regra? Ou estaria a minha interpretação enganada quanto aos usos das duas palavras?

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    Comments are not for extended discussion; this conversation has been moved to chat. – Jorge B. Jan 25 '17 at 11:59
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Ao que eu pude ver, sua explicação está certa, e os termos par e casal foram usados corretamente. Acredito que não haja uma regra geral que define o uso dos dois, e onde eles devem ser usados, porém, tenho uma pequena sugestão que poderia ajuda-lo a distinguir o uso de ambas palavras:

Casal - não precisa ser necessariamente namorado e namorada, marido e mulher, por exemplo: existe casal de irmãos (Irmão e irmã). Para formar um Casal, só é preciso haver 2 gêneros opostos - Um homem e uma mulher.

Par - par é normalmente usado com objetos (sapatos, tênis, chapéu) um uso constante da palavra par, refere-se à: Par de sapatos, par de meias.. Tudo que vem em dois objetos, mas que não tem um gênero especifico, o que é o caso do sapato, da meia, da bota.. Eles não têm um gênero específico (eles não são nem homem nem mulher), eles são apenas objetos. Dado os fatos, é facilmente perceptível que a palavra par é normalmente utilizada com objetos sem gênero.

Essas são as explicações e sugestões mais precisas que eu consegui pensar, esse seria o único meio de distinguir ambas palavras:

Casal

  • uma dupla de dois sexos opostos - Homem e mulher

Par

  • objetos que normalmente vêm em pares, mas que não têm um sexo definido - par de meias, de botas, de sapatos, de roupas, de chinelos..
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    Na dança e no ténis, tens pares e não casais. E se vires aqui, fazem um belo par refere-se quase sempre a pessoas. – Jacinto Jan 26 '17 at 17:42
  • @Jacinto - Tênis - sapato. Sim, é verdade, hoje em dia é muito usado formam um belo par, porém é uma expressão idiomática, o que significa que pode variar entre os estados que é usado. Em Pernambuco (Estado que atualmente estou morando), é bem comum pessoas usarem ambas expressões formam um belo casal e formam um belo par. Portanto, expressões deveriam ser deixadas de lado aqui, uma vez que podem variar baseado no estado ou lugar que são usadas. – Haseo Jan 26 '17 at 18:10
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    Complicado definir gramaticalmente correto vs idiomaticamente correto quando o uso já é consagrado por tanto tempo. Mas o principal é que, seja qual for o meio, existem centenas de referências de par a uma dupla de gêneros opostos. – Ramon Melo Jan 28 '17 at 0:11
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    @Ramon Mesmo muito tempo: já vem pelo menos do século XVIII (vê dicionário de Moraes Silva de 1789. – Jacinto Jan 29 '17 at 12:23
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    Haseo, par no sentido de duas pessoas vem em todos os dicionários que eu consultei, incluindo três dicionários brasileiros; nenhum deles diz que isto é gíria ou agramatical. – Jacinto Jan 30 '17 at 19:28

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