Mãe e pai (Priberam) vieram do latim mater, matris e pater, patris, via madre e padre do galaico-português. Vejam esta pergunta sobre a possível influência da linguagem infantil nesta evolução.

Ora o que me faz espécie é que o mesmo conjunto adre tenha dado em ditongo nasal ãe em mãe, mas em ditongo oral ai em pai, que foi até ao século XIX comumente grafado pae.

Curiosamente no galego existe a mesma diferença entre as pronúncias de mai e pai (Real Academia Galega com reprodução áudio), apesar de a grafia não o assinalar.

Terá sido mero acidente, ou há alguma razão fonética para esta divergência?

  • 2
    Seguramente pelo M inicial. – guifa Nov 16 '16 at 15:52
  • @guifa Seguramente sabes algo que eu não sei. Como é que é isso do M? – Jacinto Nov 16 '16 at 21:36
  • 2
    É verdade que é mais comum a nasalização regressiva (sobretudo nas línguas românicas), na qual uma consoante que segue um vogal a produz. Mas também é possível uma progressiva, que é quando uma consoante que precede a vogal causa a sua nasalização. Alguns exemplos no português são minha, mãe, e muito. – guifa Nov 16 '16 at 23:07
  • @guifa Escreve então uma resposta. Conheces alguma fonte acessível a leigos? Gostaria de aprender mais sobre o assunto. – Jacinto Jan 9 '17 at 0:11
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A nasalização de a em mãe é provavelmente resultado de um processo de nasalização progressiva, do mesmo tipo da que ocorre em muito, só com a diferença de que a ortografia portuguesa não permite fazer explícita a nasalização do ditongo ui (*mũito?). Aparentemente não existem muitos estudos sobre esse fenômeno ainda, mas tem pelo menos um, preliminar, que você pode ler aqui: Progressive Vowel Nasalization in Brazilian Portuguese: A Preliminary Analysis. (Eu só tive tempo de dar uma lidinha por cima.) Tem a ver não apenas com a ocorrência deste tipo de nasalização mas também com a dinâmica física da sua produção nas diferentes vogais e a percepção dela pelos falantes.

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