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As far back as I can remember, I've always used "atraente" as an adjective ("Ela é uma mulher muito atraente.") and "atrativo" as a noun ("O bônus semestral é um atrativo a mais."). Since the end of the twentieth century, however, I've noticed people often using "atrativo" as an adjective

  • "Eles oferecem um salário muito atrativo."
  • "Paris é uma das cidades mais atrativas que conheço."

I was puzzled and looked the word up in my Aurelio. I found it can really be an adjective but I'm not convinced both adjectives are always interchangeable. I still find it awkward to hear/say:

  • "Que mulher atrativa!"
  • "Esse vestido te deixa muito atrativa."
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O dicionário Aulete digital permite uma distinção clara entre atraente, que inclui o significado de bonito, vistoso, e atrativo, que não inclui esse significado. O Dicionário da Academia das Ciências de Lisboa apresenta um quadro um pouco menos claro:

Atrativo (1) Que tem a propriedade de fazer vir até si, de puxar para si; que atrai. Esfera atrativa. (2) Que cativa, seduz; que inspira simpatia, afeição. (3) Que faz aderir a qualquer coisas; que alicia. Tentava convencê-la com propostas atrativas.

Atraente (1) Que agrada fisicamente, cativa, seduz; que tem encanto, graciosidade. (2) Que desperta interesse. = Aliciante, atrativo. (3) Que é agradável, convidativo, acolhedor. Decoração atraente.

Atraente (2) e atrativo (3) são sinónimos e coincidem com definições do Aulete. Já atrativo (2), não incluído no Aulete, se aproxima mais de atraente (1) e (3). A diferença é que atraente (1) tem mais a ver com ser vistoso. Atrativo aparece com o significado (2) em várias obras de ficção. Por exemplo:

[Acerca da Sofia] Contudo, não podia negar que era mui atrativa e que valsava perfeitamente. (Machado de Assis, Quincas Borba, 1891.)

Achava docemente atrativa a tristeza eterna de Emília. (Raul Pompeia, As Joias da Família, 1882.)

[N]ão reparavam que no íntimo do maldito se escondia a serpente da crueldade, e debaixo da mais atractiva das afabilidades. (Mário Cláulio, Peregrinação de Barnabé das Índias, 1998.)

De entre os lugares atractivos que ali surgiram, aconteceu-me ir algumas vezes a um pub, dirigido por dois ingleses, barzinho de tons escuros... (Urbano Tavares Rodrigues, Dias Coloridos, conto incluído em título que não consegui identificar, possivelmente 1952-2008.)

Isto foi uma descoberta para mim. Eu usaria atraente em qualquer dos exemplos anteriores. E o que é curioso é que, tal como registado neste Corpus do Português, o adjetivo atrativo, em qualquer dos seus significados, parece desaparecer durante a maior parte do século XX (as duas últimas citações são exemplos únicos) enquanto atraente e o substantivo atrativo estão sempre presentes. Portanto a impressão do Centaurus, que coincide com a minha, tem razão de ser. Mas ao que parece, Machado de Assis não levantaria uma sobrancelha se ouvisse alguém dizer mulher muito atrativa.

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  • A real treatise on the subject. Thank you! – Centaurus Nov 1 '15 at 12:47
  • Do the Portuguese still write "atrativo" with a "c" before the "t"? If not, why keep the "c" in "facto" but not in "atrativo"? – Centaurus Nov 1 '15 at 12:50
  • We actually pronounce the "c" in facto, but not in atrativo. – Jacinto Nov 1 '15 at 13:23
  • Pode ser de interés as origens etimológicas das palavras. Ambas, obviamente, vêm do verbo atrair. O sufixo -nte forma o antigo particípio ativo e significa(va) «que [verbo]», neste caso, algo atraente é algo «que atrai». O sufixo -ivo sói significar «que tem ou possui a capacidade de [verbo]», é dizer, algo atrativo é algo «que pode atrair». – user0721090601 Nov 1 '15 at 19:35
  • Parece-me no entanto que no português é atrativo e não atraente a palavra que está na mente dos falantes mais próxima de atrair. Repara nas próprias definições acima. – Jacinto Nov 1 '15 at 22:37
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De facto, ambas podem ser adjetivos sinónimos. O Aulete Digital lista para atraente:

  1. Que desperta o interesse (proposta atraente).

E para atrativo:

  1. Que atrai, que desperta interesse (preço atrativo); ATRAENTE

No entanto, nas frases que dás como exemplo no fim, atraente é de facto a única palavra possível. Este é o sentido 1. do Aulete:

  1. Que atrai ou seduz pela beleza, pelo charme (rapaz atraente); BONITO; FORMOSO; VISTOSO

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